ABOGAN POR UN ‘PROYECTO TIPO MANHATTAN’

¿Está el mundo preparado para una nueva pandemia como la 'gripe española' o la peste negra?

Científicos alertan de riesgo de pandemia a escala global. La pregunta no es si pasará, sino cuándo y con qué patógeno, señalan.

Foto: Wikipedia
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Los relojes pandémicos contra la influenza y la resistencia a los antimicrobianos están funcionando: simplemente no sabemos qué hora es

Cuando se cumplen 100 años de la conocida como ‘gripe española’* de 1918, científicos de todo el mundo empiezan a alertar del riesgo de padecer una nueva pandemia a escala global. El debate en la comunidad científica, principalmente en Estados Unidos, se desarrolló en 2017 con varios artículos publicados en prensa que recogían importantes conclusiones y advertencias de estudios e informes y analizaban el impacto que están teniendo virus tan recientes como la gripe aviar.

Dos de estos expertos, Michael T. Osterholm, profesor y director del Centro de Investigación y Política de Enfermedades Infecciosas de la Universidad de Minnesota, y Mark Olshaker, escritor y documentalista, han puesto el dedo en la llaga en un artículo en The New York Times publicado el pasado 8 de enero. Ambos concluyen que “no estamos listos para una pandemia de gripe” y que la pregunta no es si ocurrirá, sino cuándo y con qué patógeno.

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Coincidencias entre la gripe aviar y el virus de la gripe del 18

Una pandemia de influenza tipo 1918 podría causar la ruina en el orden de lo que la Peste Negra hizo a la Europa del siglo XIV, pero a escala global

La alerta se desató durante la temporada de gripe 2016-2017, con la cepa de influenza aviar H7N9 que causó una infección generalizada en aves de corral chinas llegando a afectar a los humanos y provocando decenas de muertos. Según el Centro de Control y Prevención de Enfermedades (CDC) de EEUU, la cepa H7N9 pese a mantenerse como un problema regional, ha sido durante mucho tiempo clasificado como el virus de influenza “con el mayor riesgo de pandemia potencial”. Este virus, que apareció por primera vez en 2005, de momento no puede pasar de persona a persona de manera sostenida, pero las pandemias de influenza surgen cuando un nuevo virus de la gripe animal (una mutación) adquiere la capacidad de, no solo infectar a los humanos, sino que se pueda transmitir entre ellos como pasó en 1918.

Las advertencias de Osterholm y Olshaker son alarmantesy aluden a la ‘gripe española’ que mató entre 50 y 100 millones de personas, e incluso a la peste negra: “Una pandemia de influenza tipo 1918 podría causar la ruina en el orden de lo que la Peste Negra* hizo a la Europa del siglo XIV, pero a escala global. Al igual que la Muerte Negra, una pandemia de ese tipo alteraría el curso de la historia”, afirman.

Ambos abogan por poner en marcha un nuevo ‘Proyecto Manhattan’*, ahora no para fabricar una bomba atómica, sino para desarrollar y fabricar vacunas universales contra la gripe y poder vacunar a miles de millones de personas antes o después de la emergencia del nuevo virus pandémico.

El mundo tiene ahora cuatro veces más población que en 1918 y las vacunas actuales se basan en la investigación de los años 40. A ello hay que añadir la rapidez con que los seres humanos se mueven por todo el planeta a diferencia de un siglo atrás. “Desplegar las mismas vacunas contra una pandemia global severa sería equivalente a tratar de detener un tanque de batalla que avanza con un solo rifle”, afirman estos expertos que insisten en que la única solución es una vacuna universal. En este sentido, los pronósticos son desalentadores -denuncian- por el escaso presupuesto que se destina a ello: en EEUU, mientras se destinaron en 2017 menos de 100 millones de dólares a dicha investigación, la búsqueda de una vacuna contra el VIH recibió mil millones anuales. La estrategia de seguridad nacional estadounidense menciona el ébola y el virus del SARS (neumonía grave) como posibles amenazas de bioterrorismo y pandemia, pero no menciona el riesgo de gripe pandémica ni la necesidad urgente del desarrollo de una vacuna universal.

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En otro artículo publicado en octubre de 2017, Osterholm y Olshaker subrayan que la gripe y las superbacterias (resistentes a los antimicrobianos) siguen siendo, a día de hoy, las dos mayores amenazas de pandemia. Para 2050, las infecciones resistentes podrían causar hasta 10 millones de muertes por año en todo el mundo. Y para los científicos es una quimera pensar que el virus emergente de gripe pandémica pueda detectarse y afrontarlo con rapidez: en 2009, el virus H1N1 fue reconocido retrospectivamente en 27 países antes de que se identificara por primera vez en México y EEUU.  

Según Gerald A. Evans, profesor de Medicina, Ciencias Biomédicas y Moleculares y Patología y Medicina Molecular en la Universidad de Queen, "sin duda y casi con certeza, dentro de los próximos 50 años”, sufriremos una pandemia. "Las únicas incógnitas son: ¿Cuándo? ¿Y de qué patógeno?”. Este científico apuesta por la “vigilancia” y la “colaboración” entre países y organismos internacionales para “localizar y definir los patógenos emergentes”, así como un apoyo financiero serio.

“Los relojes pandémicos contra la influenza y la resistencia a los antimicrobianos están funcionando: simplemente no sabemos qué hora es”, afirma Osterholm.


*Gripe española: Fue llamada gripe española porque la pandemia recibió una mayor atención de la prensa en España que en el resto de Europa. Pero la enfermedad había sido detectada por primera vez a principios de 1918 en una base militar del Ejército americano situada en Kansas. Murieron entre 50 y 100 millones de personas en todo el mundo. 300.000 en España.

*Peste negra: Afectó a Europa en el siglo XIV matando a un tercio de la población continental.

*Proyecto Manhattan: Nombre en clave que se le dio al proyecto científico puesto en marcha durante la Segunda Guerra Mundial por EEUU para el desarrollo de la primera bomba atómica antes de que Alemania la consiguiera.

Fuente: (Wikipedia)